온도 변화가 파충류의 성전환에 미치는 영향은?


▲ 사진 출처 : 셔터스톡

온도가 파충류의 성전환에 어떤 영향을 미치는지 밝혀졌다. 포유류와 조류는 성염색체에 따라 성별이 결정되지만 파충류와 어류는 성염색체가 없는 대신 성장 중 특정 단계의 온도에 따라 성별이 결정된다. 수십 년간의 연구에도 불구하고 과학자들은 아직까지 온도에 따른 성전환이 어떻게 일어나는지 밝혀내지 못했다. 하지만 호주의 한 연구팀은 RNA 편집이 성별 결정에 영향을 미친다고 발표했다.

호주 캔버라대 응용생태학연구소 생태학자 클레어 호렐레이 박사 연구팀은 턱수염 도마뱀의 성전환을 연구한 끝에 온도가 파충류에 미치는 영향을 밝혀냈다. 이 도마뱀의 암컷은 ZW 이종성염색체를 가졌고, 수컷은 한 쌍의 Z 동종성염색체를 가졌다. 섭씨 32도에서 염색체 조합은 성별을 결정하지만 섭씨 32도 이상의 고온에서는 수컷 염색체를 가진 도마뱀이 성전환을 하여 암컷이 된다.

호렐레이와 연구팀은 도마뱀이 어떻게 성전환을 하는지를 찾아내기 위해 수컷과 암컷의 생식기와 다른 부위의 조직에서 RNA를 수집해 비교했다. 연구팀은 성전환을 한 암컷들이 주몬지 계열의 유전자인 JARID2와 JMJD3의 발현이 더 높다는 것을 관찰했다. 

현재 연구팀은 온도변화에 민감한 RNA가 처음 나타나는 시점을 찾아내기 위해 도마뱀의 배아를 가지고 실험중에 있다. 어떻게 배아 발달 단계에 영향을 가져오는지와 유전자 결핍 시 성전환을 막을 수 있는지 알기 위해 도마뱀의 DNA에서 JARID2 와 JMJD3 유전자를 편집했다.


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